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Quizás en España no se oye mucho de ellos, pero mientras en Latinoamérica se empiezan a ver algunos e-readers de Kobo, esta plataforma empieza a ser más conocida por los amantes de los libros. Kobo es una plataforma de ebooks bastante conocida en otros países, que ofrece un catálogo de libros gratuitos y de pago, una herramienta de autopublicación, varias aplicaciones para leer sus libros en casi cualquier dispositivo y una buena gama propia de e-readers o tablets. Su lector electrónico ocupa actualmente el tercer lugar en la escena de la edición digital, detrás del Kindle de Amazon y del Nook de Barnes&Noble.

Su nombre es un anagrama de la palabra "book", pero "kobo" también es la fracción de naira, la moneda nigeriana (1 naira son 100 kobo) y en japonés tiene diferentes significados (elemento de la ceremonia del té, una persona distante, un plumín, un árbol viejo.)

Kobo nació en Toronto en 2009, como una subsidiaria de Indigo Books & Music, una gran editorial canadiense y el apoyo de otras empresas tecnológicas como Borders, REDgroup Retail, y Cheung Kong (Holdings) Ltd.

Desde su nacimiento su lema es Read freely, "Leer en libertad", y una de sus premisas es considerar que el lector debe tener la libertad de leer en cualquier dispositivo cuando y como quiera. Basados en eso, desarrollaron una plataforma propia pero de estándares abiertos, que está presente en 190 países y alcanza a 10 millones de usuarios. En enero de este año la compró Rakuten, la empresa detrás de la tienda online más grande de Japón, y su desarrollo continuó con planes de expansión en Europa, donde abrieron tiendas en Alemania y Francia, anunciaron hace meses un acuerdo con Mondadori en Italia, y en Reino Unido se asociaron con WHSmith, una gran editorial y distribuidora inglesa, pero además, la compañía que creó los códigos SBN (Standard Book Number), que luego fueron adoptados internacionalmente como ISBN.

Cuentan con un catálogo de 3 millones de referencias, entre los que hay best-sellers, y tiene títulos en más de 60 idiomas, entre los que está incluido el español. Un millón de sus ebooks están disponibles gratuitamente. Además de sus propios e-readers, cuenta con aplicaciones de lectura gratuitas para otros entornos, como iOS, Android, BlackBerry y Windows.

Kobo ha ido ganando terreno sin hacer mucho ruido y gracias a su política de precios bajos y con ayuda de más socios ha seguido creciendo. Una de las diferencias de Kobo es su bajo precio y la posibilidad de leer formato ePub con Adobe DRM, el estándar «de facto» en el mercado español.

Kobo y la lectura social

Desde el principio Kobo ha apostado fuertemente por las redes sociales y la lectura social. Consideran que aunque la lectura se practique individualmente, desde siempre los lectores han buscado comentar lo que leen y hacen comunidades donde recomiendan autores y obras. Y desde luego han sabido llevar eso a su ecosistema porque las funciones sociales en sus aplicaciones están muy bien integradas y son uno de sus puntos fuertes.

Reading Life es el nombre del sistema que recoge estadísticas sobre tus hábitos de lectura en Kobo, contabilizando número de páginas leídas, libros empezados y acabados, hora del día en las que lees, entre otros. Los usuarios tienen la posibilidad de compartir o no esos datos con su comunidad. El sistema también tiene badges y premios.

Una de las funciones que me parece más interesante se llama Kobo Pulse: es un pequeño botón oculto en la pantalla de cada página de un ebook que te permite ver qué personas están leyendo ese libro al mismo tiempo que tú y te da la opción de conversar con ellos (dentro del libro) cuando quieras. El botón se pone más brillante y aumenta de tamaño cuando hay más comentarios o actividad. Esto puede quedar oculto cuando queramos seguir sumergidos en la concentración de la lectura.

Por otro lado, los libros de Kobo se pueden descargar para leer en otros dispositivos que no sean de Kobo y también se puede regalar. Dentro de las opciones, como en otros lectores, está la de marcar páginas y compartir en Twitter y Facebook. Además, Kobo permite transferir ePubs o PDFs a nuestro e-reader usando Calibre.

Los e-readers de Kobo

Además de tener su plataforma de ebooks, Kobo vende sus propios lectores electrónicos y tablets y tiene una gama muy atractiva.

  • Kobo Touch: escogido por la revista Wired como el mejor e-reader táctil del mercado, con pantalla de 6 pulgadas y 185 gramos de peso.
  • Kobo Glo: un lector de tinta electrónica pero iluminada mediante tecnología Comfortlight para seguir leyendo cuando hay poca luz.
  • Kobo Mini: el más pequeño, de sólo 5 pulgadas y 134 gramos. Mil libros literalmente en un bolsillo.
  • Kobo Arc: la tablet a todo color, con 7 pulgadas y un procesador de doble núcleo para aprovechar su capacidad multitarea.

Los ereaders pueden comprarse en Francia, Italia, Alemania, Austria, Portugal, Reino Unido y en tiendas online como Redcoon.es en España.

Kobo Writing Life y la distribución y venta de ebooks

Conocí a Kobo porque tiene una plataforma bastante interesante para autoeditar y comercializar ebooks, llamada Kobo Writing Life, donde los autores y pequeños editores independientes pueden autogestionar sus propios ebooks. Kobo entrega el 70% del precio del libro al editor y no cobra tarifas por distribución. No pide exclusividad pero el precio tiene que ser igual -o menor- al de la venta en otros sitios online. Writing Life ha sido lanzada en español, inglés, alemán, francés, italiano y holandés.

De esta manera, Kobo distribuye todo tipo de títulos, de autores independientes o de escritores famosos, gratuitos o de pago, además de a través de su librería online, Kobo Books, y también mediante su red de canales, que incluye acuerdos con proveedores locales o por país: Chapters/Indigo en Canadá, FNAC en Francia, WHSmith en el Reino Unido, la Asociación de Librerías Independientes de Estados Unidos o Mondadori en Italia, entre otras.